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新2网址(www.122381.com):地球上最早的动物,可能被她找到了

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伊丽莎白·特纳 | 劳伦森大学

在我们的印象中,5亿多年前的寒武纪生命大发作犹如动物摇篮——在很短的时间内,动物化石纪录从无到有,而且迅速泛起了众多动物类群。只管最近数十年的化石证据发现,动物起源的时间早于寒武纪,但现在最早动物的化石纪录始终没有早于6.6亿年前。

就在今天,一项揭晓于《自然》杂志的研究,有可能将这一时间大幅提前——一位加拿大地质学家提出,她找到了8.9亿年前的海绵化石。但论文一经宣布,争议也接踵而至……

撰文 | 吴非

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上世纪90年月的一天,正在加拿大女王大学读博的伊丽莎白·特纳(Elizabeth Turner)来到了加拿大西北区域的马更些山脉。她所在的地址是加拿大最为人烟罕至的区域之一,而她进入这片区域的历程更是费尽周折——由于周围基本没有公路,她只能乘坐直升飞机抵达周围,然后徒手向陡峭的山峰攀爬。

上世纪90年月,特纳找到化石的区域 | 特纳/劳伦森大学

这位地质专业的博士生来到这里的缘故原由在于,这里保留着大量叠层石。叠层石是蓝细菌生命流动的产物:它们发生的黏性物质犹如胶水,将海洋中的碎屑颗粒粘合起来,形成层状的化石纪录—— 叠层石。现在地球上最古老生命简直凿证据,就来自澳大利亚的35亿年前的叠层石。而特纳脚下的这片区域在近10亿年前被广漠的海洋笼罩,经由之后的抬升作用,绵延的山脉携带着包罗叠层石在内的海底地质纪录浮出水面,出现在众人眼前。

睁开全文

在考察现场,受观察工具的限制,特纳能确定的信息很有限。因此,她只能尽可能多地选取代表性的样本,将它们送到实验室的显微镜下进一步研究。这时特纳自己也没有想到的是,在20多年后, 她可能从叠层石这种古老的生命形态里,找到了全天下最古老的动物。

20多年的守候

从野外回到女王大学地质科学系的实验室里之后,特纳仔细剖析了这些古老的岩石样本。一系列定年方式已经确定,这些样原本自约莫8.9亿年前的新元古代(寒武纪之前的地质年月,10亿~5.4亿年前)。这时,地球的面目与今天的相距甚远——地球的大气层里险些没有氧气,生命形态仍然停留在原始的微生物阶段。

但当特纳在显微镜下考察这些来自原始阶段的岩石薄片时,却瞥见了令她感应震惊的图像。在深色的叠层石中,泛起了大量相互交织的 白色树枝状纹路——天文兴趣者可能会遐想到宇宙纤维网络,吃货可能会想起和牛的雪花纹路,而对特纳来说,这些不到毫米尺度的结构令她头疼却又兴奋。

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